I cavalli, come tutti gli animali, sono in grado di apprendere attraverso una varietà di canali e in risposta a diversi stimoli indotti e fattori ambientali naturali. Che si tratti di ricompensa, punizione o qualcosa di intermedio, qual è il modo più efficace per addestrare questo animale ad obbedire ai comandi?

Fattori che influenzano l'apprendimento equino:

  • Razza e caratteristiche insite nell'allevamento di quella specifica razza
  • Genere
  • Sopportazione del carico di lavoro/ fatica
  • Personalità
  • Tipo di gestione/alloggio in cui vive l'equino
  • Prime esperienze da puledri
  • Esperienze precedenti con l'essere umano

Considerati i diversi fattori che influenzano la capacità di apprendimento di un cavallo, ci sono alcune tecniche che sono considerate più efficaci delle altre nell'insegnare all'equino l'equitazione.

Innanzitutto, i cavalli essendo animali istintivi, reattivi, che hanno bisogno in natura di identificare immediatamente uno stimolo negativo e allontanarsene, sono in grado di apprendere in modo molto veloce. Le loro risposte neurologiche sono affinate per allontanarsi in modo immediato dalla pressione negativa per immergersi e ricercare gli stimoli positivi, come cibo, acqua, conforto dei simili. Nel corso dei millenni di domesticazione, l'essere umano ha manipolato a proprio vantaggio gli istinti naturali del cavallo, attraverso il sistema di addestramento che in gergo popolare può essere definito "il bastone e la carota": punizioni, ovvero stimoli negativi, per le risposte indesiderate, premiazioni, ovvero stimoli positivi, per le risposte desiderate.

Apprendimento tramite rinforzo positivo (ricompensa)

I cavalli imparano molto velocemente quando vengono premiati. Alcuni cavalli preferiscono una ricompensa a base di cibo, mentre altri si accontentano di una grattata al garrese o di una lode verbale che con il tempo imparano ad associare alla soddisfazione dell'umano con cui hanno a che fare.

La ricompensa deve essere tempestiva, poiché i cavalli hanno una capacità limitata di ricordare i comportamenti, compreso quello mostrato 5 minuti prima. Assicurarsi quindi che la ricompensa segua direttamente il comportamento desiderato per aumentare la probabilità che il cavallo sia in grado di fare l'associazione mentale tra una determinata condotta e la sua conseguenza positiva premiante.

I cavalli ricorderanno una sessione di allenamento positiva per un lungo periodo di tempo. Uno studio del 2010 ha scoperto che le esperienze di allenamento con rinforzo positivo lasciano ricordi positivi e duraturi nei cavalli. Conservano e ricordano questa esperienza positiva fino a 8 mesi dopo.

Apprendimento tramite rinforzo negativo (rilascio di pressione)

Affinché i cavalli imparino efficacemente tramite il rinforzo negativo, la tempistica e la forza dello stimolo e la tempistica del rinforzo sono cruciali. Applicare uno stimolo negativo per troppo tempo, senza rilasciare la pressione, è intutile oltre che crudele. Inoltre può indurre il cavallo al panico, con conseguenze nefaste per la sicurezza sua e di terzi che ne vengono in contatto.

Andrew McClean e Paul McGreevy, i padri della teoria dell'apprendimento equino, notano che anche il tempismo è importante perché la rimozione ritardata dello stimolo simula l'effetto della punizione.

Persone che addestrano cavalli senza una reale conoscenza della loro psicologia, possono contribuire a creare cavalli poi etichettati come "testardi" o "difficili da gestire". Ciò che realmente accade è che un conduttore inesperto, o ignorante, utilizza in modo errato il rinforzo negativo, tenendo la pressione in modo prolungato o vacuo solo per la mania di controllo.

Bastone contro carota, chi vince

Il tipo di rinforzo utilizzato per addestrare un singolo cavallo ha un effetto importante sulla futura percezione di quel cavallo delle persone familiari e non familiari.

Carol Sankey e il suo team di ricercatori hanno scoperto che l’allenamento tramite rinforzo negativo è stato associato ad un aumento dello stato emotivo, misurato dalla frequenza cardiaca e da indicatori comportamentali. Questi cavalli cercano meno contatti con le persone dopo l’addestramento.

L’effetto opposto è stato riscontrato nei cavalli addestrati tramite rinforzo positivo. I cavalli hanno mostrato un aumento di interesse verso gli esseri umani e desiderano la loro attenzione dopo l'addestramento. Questa risposta è avvenuta solo dopo 5 sessioni da 3 minuti ed era ancora visibile dopo 5 mesi.

Inoltre, Jo Hockenhull ed Emma Creighton hanno scoperto che i cavalli che vengono premiati spesso hanno meno problemi comportamentali rispetto ai cavalli che vengono puniti frequentemente.

Un team di ricercatori olandesi ha scoperto che i cavalli giovani addestrati con metodi non coercitivi come il rinforzo positivo hanno meno probabilità di sperimentare stress durante l'educazione rispetto ai metodi convenzionali come il rinforzo negativo. Entrambi i metodi possono produrre la stessa prestazione, ma l’uso della formazione empatica, non impedendo affatto l'apprendimento veloce, può migliorare il benessere.

Allo stesso modo, uno studio ha rilevato che le misure adottate durante gli esercizi di addestramento hanno mostrato che i cavalli addestrati tramite rinforzo negativo sperimentavano più emozioni negative rispetto ai cavalli addestrati tramite rinforzo positivo. Sabrina Freymond e il suo team hanno concluso che la conoscenza di come i diversi stili di addestramento influiscono sulla salute mentale degli animali porterà alla fine a un miglioramento del loro benessere.

Esistono abbastanza ricerche revisionate da pari per dimostrare che i cavalli imparano sia tramite rinforzo positivo sia negativo, senza una grande differenza nel tasso di apprendimento.

È interessante notare che l’addestramento con rinforzo positivo (ricompensa) ha ricordi positivi duraturi per un cavallo e può migliorarne il benessere.

Il parere delle associazioni di categoria di etologi e comportamentalisti veterinari

Organismi professionali come l'International Society for Equitation Science (ISES) e l'International Association of Animal Behavior Consultants (IAABC) incoraggiano entrambi l'uso di tecniche di rinforzo positivo per addestrare i cavalli.

Sia il rinforzo negativo che la punizione negativa hanno il loro ruolo nell’addestramento degli animali, ma dovrebbero essere usati correttamente, eticamente, con una forza minima e in linea con la legislazione sul benessere degli animali.

Si pronunciano contro l'uso della punizione positiva, poiché non ha spazio nell'addestramento degli animali.

Qualsiasi addestratore o comportamentista di cavalli membro degli organismi professionali di cui sopra opererà sotto il loro consiglio e utilizzerà metodi di rinforzo positivo per addestrare il tuo cavallo.

Addestrare il cavallo in modo etico

Anche se c’è stata una lunga storia tra cavalli ed esseri umani, abbiamo fatto pochi progressi nell’adozione di nuovi stili di educazione basati sulla teoria della scienza dell’apprendimento. Gli equestri basano ancora i loro stili di addestramento su metodi tradizionali che utilizzano prevalentemente il rinforzo negativo.

Se i professionisti incoraggiano le tecniche di rinforzo positivo e la ricerca scientifica lo supporta, allora non è il momento di utilizzare metodi basati sulla ricompensa per addestrare il cavallo?

Guida alla teoria dell'apprendimento

Esistono due categorie di apprendimento: apprendimento non associativo e apprendimento associativo.

Apprendimento non associativo

In questo tipo di apprendimento, il cavallo è esposto a un unico fattore scatenante al quale può abituarsi o sensibilizzarsi. Il processo di assuefazione implica diventare meno sensibili al fattore scatenante, mentre la sensibilizzazione aumenta la sensibilità al fattore scatenante.

Ad esempio, il cavallo si abitua ad avere una persona sul dorso e si sensibilizza agli aiuti dati ad esempio dalle gambe.

Apprendimento associativo

Un tipo di apprendimento associativo è noto come condizionamento classico. È qui che il cavallo impara a creare un'associazione tra diversi stimoli.

Evelyn Hanggi della Equine Research Foundation evidenzia che uno stimolo non importante è accoppiato con un altro stimolo e avvia una risposta durante il condizionamento classico.

Ad esempio, il cavallo apprende che il passaggio della carriola nel corridoio della scuderia ad un determinato orario e fatto da una determinata persona corrisponde al razionamento del mangime e questo crea in lui l'aspettativa di ricevere la sua porzione di cereali quotidiana. Ciò si traduce in comportamenti anticipatori come scalpitare, calciare la porta della stalla o vocalizzare come richiamo.

Esiste un altro tipo di apprendimento associativo chiamato condizionamento operante. È qui che il cavallo crea un'associazione tra uno stimolo e una risposta. Un cavallo impara a eseguire un comportamento per suscitare una determinata risposta.

All’interno del condizionamento operante esistono 4 stili di apprendimento chiamati quadranti operanti. I quadranti operanti sono la base dell'addestramento alla ricompensa rispetto alla punizione.

Quadranti operanti

I quadranti operanti sono noti come rinforzo positivo, rinforzo negativo, punizione positiva e punizione negativa. Innanzitutto, la matematica del concetto è semplice.

Positivo = + = addizione di qualcosa

Negativo = – = togliere qualcosa

Ad esempio, il rinforzo positivo aggiunge una ricompensa. Il cavallo esegue il comportamento corretto e viene ricompensato.

Il rinforzo negativo è la rimozione di uno stimolo fastidioso o dolorabile. È comunemente noto come “rilascio di pressione”.

Ad esempio, chiedi al tuo cavallo di “camminare” e applichi la pressione delle gambe. Quando si muovono in avanti, rimuovi la pressione delle gambe. La rimozione agisce come rinforzo quando il cavallo esegue il comportamento corretto.

La punizione positiva è l'aggiunta di uno stimolo punitivo. Se parlassimo di pedagogia umana, definiremmo la punizione positiva come il "no che aiuta a crescere". Continuando con l'esempio sopra, il tuo cavallo non si muove in avanti quando applichi la pressione delle gambe e quindi usi il frustino sui quarti posteriori. L'uso della frusta, ovviamente moderato, come incoraggiamento, non come abuso, è considerato nell'ambito di questa teoria una punizione positiva.

La punizione negativa è il rifiuto o la rimozione di qualcosa che il cavallo desidera. Questo può significare trattenere un premio o l'attenzione finché il cavallo non esegue il comportamento corretto. Quando infine viene dato il premio, questo si fonde con un rinforzo positivo.

Referenze

The application of learning theory in horse training, Andrew N. McLean, Janne Winther Christensen, Applied Animal Behaviour Science, Elsevier, © 2017 Published by Elsevier B.V., https://doi.org/10.1016/j.applanim.2017.02.020

Sankey C, Richard-Yris MA, Henry S, Fureix C, Nassur F, Hausberger M. Reinforcement as a mediator of the perception of humans by horses (Equus caballus). Anim Cogn. 2010 Sep;13(5):753-64. DOI: 10.1007/s10071-010-0326-9

Positive interactions lead to lasting positive memories in horses, Equus caballus , Carol Sankey,Marie-Annick Richard-Yris,Hélène Leroy,Séverine Henry,Martine Hausberger, Animal Behaviour, Elsevier, 2010, https://doi.org/10.1016/j.anbehav.2009.12.037

The strengths of statistical techniques in identifying patterns underlying apparently random behavioral problems in horses, Emma Creigton, Jo Jockenhull, Journal of Veterinary Behavior-clinical Applications and Research, 2012. DOI:10.1016/j.jveb.2011.11.001

Behaviour of horses in a judgment bias test associated with positive or negative reinforcement, Freymond, S. B., Briefer, E. F., Zollinger, A., Gindrat-von Allmen, Y., Wyss, C., & Bachmann, I. (2014). Applied Animal Behaviour Science, 158, 34-45. https://doi.org/10.1016/j.applanim.2014.06.006

Regular positive reinforcement training increases contact-seeking behaviour in horses, Renate Larssen, Lina S.V. Roth, Applied Animal Behaviour Science, Elsevier, 2022, https://doi.org/10.1016/j.applanim.2022.10565

The thinking horse: Cognition and perception reviewed - Part 1. The Behavior Perspective. Society of Veterinary Behavior Technicians, 11(4). Evelyn Hanggi, 2012, http://www.equineresearch.org/